2020年1月2日消息,Imagination Technologies(以下簡稱“Imagination”)今天宣佈已與蘋果公司達成新的多年期授權協議以代替之前於2014年2月6日首次宣佈的一項多年使用授權合約。根據新簽訂的協定,蘋果公司可以使用Imagination更廣泛的智慧財產權(IP),並交納授權費用。

 

早在2017年4月,蘋果曾宣佈將在兩年內放棄使用Imagination的一切技術,包括專利、知產、保密資訊等等。這也意味2019年之後的蘋果處理器當中將不會繼續採用Imagination的GPU或技術,全面轉向自研的GPU。受此影響,Imagination的股價一度暴跌近71%。

 

其實,早在2013年的時候,蘋果就已經開始在研發自主GPU。蘋果當時召集了許多GPU高級人才組建團隊自主設計GPU,AMD前圖形設計首席技術官Raja Koduri也在其中。但是,當時蘋果在自主GPU的研發上並不順利,這點從Raja Koduri隨後重返AMD就可以看出。所以,蘋果在2014年仍然與Imagination續簽了為期多年的授權協議,涵蓋了Imagination公司當時全部的和未來幾年的PowerVR圖形和視頻技術專利。不過蘋果並未放棄自主GPU的研發。

 

2016年上半年,蘋果進一步擴大了其GPU研發部門,四處招攬GPU研發人才。同時還不斷從合作夥伴Imagination那裡挖人。或許由於蘋果是其最大的客戶,所以對於蘋果的挖角,Imagination似乎是有些“敢怒而不敢言”。

 

雖然2017年9月蘋果推出的A11就有媒體稱其集成的GPU是蘋果自研的,但是實際上,其似乎仍然是基於Imagination的IP定制的。因為它的內核設計與之前Imagination的Rogue非常相似。值得一提的是,蘋果在A11處理器上還首次集成了自研的NPU內核。

 

 

隨後蘋果在2018年推出的A12的GPU仍支持PVRTC(PowerVR紋理壓縮),這是一種專有格式,意味著其GPU仍有可能與Imagination的IP相關聯。

 

結合蘋果在2017年時所宣佈的,“將在未來兩年內放棄使用Imagination的一切技術”來看,蘋果應該會在2019年9月發佈的A13處理器上採用自研的GPU。

 

那麼2019年蘋果推出A13處理器的GPU是自研的嗎?根據蘋果官方的說法,A13的GPU性能比上一代的A12高出了20%。不過,根據AnandTech測試認為,搭載A13的iPhone 11 Pro的GPU持續性能得分比搭載A12的iPhone XS高出了50%至60%,比蘋果自己的市場宣稱結果還要好。從這方面來看,蘋果在自研GPU方面似乎是已經取得了突破。

 

但是,從今天Imagination與蘋果公司達成新的授權協議來看,蘋果的A13的GPU仍然還是有用到Imagination的IP,並且可能存在一些短期內難以規避的技術專利。

 

值得一提的是,在2017年蘋果宣佈將在兩年內放棄使用Imagination的一切技術之後,Imagination官方當時就曾回應稱,“我們的GPU技術有很多的專利技術,如果要做出比我們更好的GPU,不採用我們的專利技術,難度非常高。要繞過我們的技術開發他們自己的GPU,這也不是一件容易的事。”

 

此外,在2017年被蘋果宣佈“拋棄”之後,Imagination當時也陷入了比較困難的境地。隨後在2017年9月,具有中國背景的私募基金Canyon Bridge Capital Partners(以下簡稱“Canyon Bridge”)以總價5.5億英鎊收購了Imagination。

 

在成功被中資收購之後,Imagination開始將目光轉向中國市場,積極的與中國的應用處理器(比如炬芯等)及手機晶片廠(比如聯發科、展銳等)商合作。近年來隨著AI晶片市場的火爆,Imagination也在不斷強化自身GPU IP在AI方面的能力,同時也接連推出了神經網路加速器PowerVR Series2NX /3NX NNA。

 

2019年12月3日,Imagination在上海召開發佈會,宣佈推出了其第十代PowerVR圖形處理架構IMG A系列,包括IMG AXE、IMG AXM、IMG AXT。Imagination表示,其IMG A系列在每一個維度上都提供了顯著的改進,在相同的時鐘和半導體工藝上,與當前正在出貨的PowerVR設備相比,其性能提高了2.5倍,機器學習處理速度提高了8倍,最高算力可達8 TOPS,且功耗降低了60%。

 

 

同一天,紫光展銳宣佈獲得Imagination最新一代神經網路加速器(NNA)PowerVR Series3NX半導體智慧財產權(IP)的授權許可,以用於未來面向中高端移動設備市場的系統級晶片(SoC)。

 

 

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